El telescopio James Webb acaba de mirar a Titán, un mundo que tiene ríos, lagos y mares al igual que la Tierra – Enséñame de Ciencia

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Imágenes de la luna de Saturno Titán, captadas por el instrumento NIRCam del telescopio espacial James Webb el 4 de noviembre de 2022. (Crédito de la imagen: NASA, ESA, CSA, A. Pagan (STScI). Ciencia: Equipo Webb Titan GTO).

El Telescopio Espacial James Webb observó a Titán, uno de los mejores candidatos para buscar vida extraterrestre. Según lo que conocemos, Titán es la única luna del sistema solar con una atmósfera densa, y también es el único cuerpo planetario, aparte de la Tierra, que actualmente tiene ríos, lagos y mares.

Una nueva imagen del Telescopio Espacial James Webb (JWST) ha despertado una gran emoción en la comunidad científica. Acabamos de recibir las primeras imágenes del Webb de la mayor luna de Saturno, Titán. Lo sorprendente de esto es que Titán es una de las lunas más extrañas en todo el sistema solar, ¡vale la pena emocionarse!

Los colaboradores de la NASA informan en un comunicado que, en la mañana del sábado 5 de noviembre, un equipo internacional de científicos planetarios se despertó con gran alegría ante las primeras imágenes del Webb de la mayor luna de Saturno, Titán. El equipo dejó sus primeros comentarios acerca de las nuevas vistas.

Estas recientes observaciones de Webb tienen el objetivo de investigar la atmósfera y el clima de Titán. Es realmente emocionante si pensamos en que estamos viendo a la única luna del sistema solar con una atmósfera densa. Titán también es el único cuerpo planetario, aparte de la Tierra, que actualmente tiene ríos, lagos y mares.

A diferencia de nuestro planeta, el líquido de la superficie de Titán está compuesto por hidrocarburos, como el metano y el etano, y no por agua. Los astrónomos explican que la atmósfera de esta luna está llena de una espesa neblina que oscurece la luz visible que se refleja en la superficie. Han pasado años de espera para que finalmente podamos ver con detalle a este mundo, que es probablemente el mejor candidato a la búsqueda de vida extraterrestre.

La poderosa visión infrarroja de Webb permite estudiar la atmósfera de Titán, incluidos sus fascinantes patrones climáticos y su composición gaseosa, y también ver a través de la bruma para estudiar las características del albedo (manchas brillantes y oscuras) en la superficie. «La atmósfera de Titán es increíblemente interesante, no solo por sus nubes de metano y sus tormentas, sino también por lo que puede decirnos sobre el pasado y el futuro de Titán, incluyendo si siempre tuvo una atmósfera. Estamos absolutamente encantados con los resultados iniciales», dicen los científicos.

Evolución de las nubes en Titán a lo largo de 30 horas entre el 4 y el 6 de noviembre de 2022, vistas por Webb NIRCam (izquierda) y Keck NIRC-2 (derecha). (Crédito de la imagen: NASA, ESA, CSA, Observatorio W. M. Keck, A. Pagan (STScI). Ciencia: Equipo Webb Titan GTO).

«¡Qué despertar esta mañana (hora de París)! ¡Un montón de alertas en mi buzón! He ido directamente a mi ordenador y he empezado enseguida a descargar los datos. A primera vista, ¡es simplemente extraordinario! Creo que estamos viendo una nube», dijo por correo electrónico el miembro del equipo Sébastien Rodríguez, de la Universidad de París Cité, primero en ver las nuevas imágenes.

Cabe mencionar que estos de momento son datos de la ciencia de Webb en curso, que aún no ha pasado por el proceso de revisión por pares. Los investigadores analizarán más a fondo las imágenes y seguramente se vienen una larga lista de artículos al respecto. Se esperan más datos de Titán procedentes de NIRCam y NIRSpec (instrumentos a bordo de Webb), así como los primeros datos del instrumento de infrarrojo medio (MIRI) de Webb en mayo o junio de 2023.

«Los datos de MIRI revelarán una parte aún mayor del espectro de Titán, incluyendo algunas longitudes de onda que nunca hemos visto antes», escriben los autores. Finalmente, esto podría darnos información sobre los complejos gases de la atmósfera de Titán, así como pistas cruciales para descifrar por qué Titán es la única luna del Sistema Solar con una atmósfera densa.

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